Negation and Affirmation in German

German Classes

Negation and Affirmation

No in German. The types of negation: “nein”, “nicht”, “kein”, “nie”, “niemand”, “nichts”…


We form negative sentences in German with the words nicht and kein.

Using «nicht»

We use nicht for the negation:
  • of verbs (nicht comes at the end of the sentence with simple tenses, but with compound tenses it comes before the full verb at the end of the sentence)
    Er schläft nicht.
    Er hat gestern Nacht nicht geschlafen.
  • of nouns with definite articles or possessive pronouns (nicht comes before the definite article)
    Er hat nicht das Essen bezahlt, sondern die Getränke.
    Ich habe nicht seine Adresse, sondern ihre.
  • of proper names (nicht comes before the proper name)
    Das ist nicht Udos Auto, sondern Susis.
  • of pronouns (nicht comes before the pronoun)
    Ich habe nicht dich gerufen, sondern Petra.
  • of adjectives (nicht comes before the adjective)
    Das ist nicht fair!
  • of adverbs (nicht comes before the adverb)
    Sie geht nicht gerne schwimmen.
  • of place, time, and manner (nicht comes before the preposition that goes with the indicator of place/time/manner)
    Wir wohnen nicht in Berlin.
    Der Zug kommt nicht um 18 Uhr an.
    Otto hat das Loch nicht mit dem Spaten gegraben.

To Note

Except with verbs, nicht always comes before the word it negates.

Using «kein»

We use kein:
  • with nouns that don’t have an article
    Ich habe Hunger. – Ich habe keinen Hunger.
  • instead of an indefinite article
    Das ist eine Katze. – Das ist keine Katze.
The endings for kein match the endings of the possessive articles (see table below).
nominative genitive dative accusative
masculine kein keines keinem keinen
feminine keine keiner keiner keine
neuter kein keines keinem kein
plural keine keiner keinen keine

Using «kein/nicht» with nouns

In comparisons with sondern we can use both kein and nicht.
Ich habe nicht Kaffee, sondern Tee bestellt.
Ich habe keinen Kaffee, sondern Tee bestellt.
Sie hat sich nicht eine Jacke gekauft, sondern eine Hose.
Sie hat sich keine Jacke gekauft, sondern eine Hose.

Types of Negation: “Nein”, “nicht”, “kein”


We use “nein” when we answer negatively to a direct question.

Hast du einen Kuli? Nein Do you have a pen? No


We use “nicht” in several cases:
  • When we negate a verb.

Willst du kommen? Nein, ich will nicht gehen . Do you want to come? No, I do not want to go

  • When we negate an adjective or adverb.

Dieses Auto ist nicht groß This car is not big


It can be translated as “none”. We recommend that you study the pronoun “kein” in detail because the way it functions is not obvious and it is used very often in German. “Kein” has 2 functions:
  • attributive (accompanying a noun)
  • not attributive, without an article

“Kein” with an attributive function

When “kein” comes before a noun (attributive function) its function is similar to that of an article:

Hast du einen Kuli? nein, ich habe keinen Kuli Do you have pen? No, I don’t have a pen.

Declension of “Kein” (attributive) It is declined as the indefinte article, except in plural forms:
Masculine Feminine Neuter Plural
Nominative kein keine kein keine
Accusative keinen keine kein keine
Dative keinem keiner keinem keinen
Genitive keines keiner keines keiner

“Kein” with no attributive function and without an article

Hast du ein Auto? Nein, ich habe keines . Do you have a car? No, I don’t have one.

“Kein” without an attributive function is declined with the strong declension:
Masculine Feminine Neuter Plural
Nominative keiner keine keines keine
Accusative keinen keine keines keine
Dative keinem keiner keinem keinen
Genitive keines keiner keines keiner

Other types of negation

The particles nichts, nie and niemand are also used for negation:
  • nichts (nothing)

Ich habe nichts zu verlieren I have nothing to lose

    • nie (never)

      Ich war nie dort I was never there

    • niemand (no one/nobody)

Niemand war dort No one/nobody was there

The affirmation “Ja”

“Ja” means “yes” and, just like in English, it is used to answer closed questions:

Hast du Kulis? Ja, ich habe drei . Do you have pens? Yes, I have three.

Answering questions with negation: “Doch” and “Nein”

Questions are often asked in German with negation. We could answer negatively to this type of question with “nein” or affirmatively with “doch.”

Hast du keinen Kuli? Nein, ich habe keinen Kuli. Don’t you have a pen? No, I don’t have a pen.

Hast du keinen Kuli? Doch, ich habe drei. Don’t you have a pen? Yes, I have three.


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